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Gigantopithecus es un primate gigante que habitó Asia hace entre 9 millones y 74.300 años. Era el mayor primate que ha existido, llegando a una altura de 3 metros en posición erguida. Se cree que su pariente más cercano es el moderno orangután, pero Gigantopithecus era demasiado grande para vivir en los árboles, por lo que seguramente se comportaba como un gorila.

Aunque se desconoce el porqué de la extinción de Gigantopithecus, se supone que las razones principales fueron los cambios climáticos y la competencia por los recursos con especies mejor adaptadas (pandas u hombres primitivos).

Basados en la escasa evidencia de la cual disponemos (básicamente enormes molares y dientes de aproximadamente 2,5 cm de ancho, recolectados de tiendas de medicina tradicional china, pero claramente genuinos), Gigantopithecus debe haber medido 3,05 m (10 ft 0 in) de altura, y pesado de 300 kg  a 500 kg. 2 ó 3 veces el tamaño de un gorila, aunque sus parientes vivos más cercanos serían los orangutanes. Esta estimación se basa en el cociente cabeza–esqueleto, en los primates conocidos actualmente.

Fue el paleontólogo alemán Ralph von Koenigswald quien halló el molar mencionado, en Hong Kong durante el año 1935. En seguida reconoció que se trataba de una especie de simio gigante, a cuyo estudio se abocó durante los siguientes cuatro años. Durante la Segunda Guerra Mundial, Von Koenigswald fue tomado prisionero, lo cual interrumpió su investigación.

Durante años la medicina china ha trabajado con estos fósiles, conocidos como "huesos de dragón". El valor económico que poseen ha llevado a que los habitantes de estas regiones los recolecten produciendo su desaparición de muchos sitios donde podrían haberse encontrado.

Aún es un debate si hay o no más especies de este enorme simio. G. giganteus y G. bilaspurensis son especies que aún se discute si pertenecen a Gigantopithecus o si son la misma especie y pertenecen al género Indopithecus, un pariente suyo mucho más pequeño.

CuriosidadesEditar

  • Es el mayor primate que haya existido.
  • Se cree que este primate inspiro la leyenda de Pie Grande porque pudo haber migrado a America del Norte sobre el estrecho de Bering.
  • También es posible que haya dado lugar a la leyenda del Yeti, pues pudieron sobrevivir algunos ejemplares a mayor altura, en el Himilaya. Esta teoría resulta más probable que la de Pie Grande, ya que el Himalaya se encontraba bastante cerca de su antiguo hábitat.
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